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¿Los trastornos alimentarios son una forma de abuso de sustancias?

Getty Images Wendy Foulds Mathes, PhD, está tratando de enseñar ratas a las ratas en galletas Double Stuf Oreo. Podrías pensar que abrumarte con deliciosas galletas sería algo natural para un roedor, pero no es así.

De hecho, Foulds Mathes, profesor asistente de investigación de psiquiatría en la Facultad de Medicina de la Universidad de Carolina del Norte, en Chapel Hill, y sus colegas están trabajando arduamente para crear un comportamiento en las ratas que llega con demasiada facilidad a algunos humanos: atracones de comida. Controlan cuándo se les dan galletas a las ratas y luego buscan cambios en el cerebro que puedan indicar que los alimentos con alto contenido de grasa y azúcar afectan los sistemas de recompensa de los cerebros de manera similar a las drogas o el alcohol.

Es una pregunta seria. Según los expertos, las personas con bulimia o la enfermedad conocida como trastorno por atracón compulsivo tienen un deseo abrumador e incontrolable de darse un atracón de comida de una manera que parece similar a las personas con adicción. Además, a menudo tienen dificultades para cambiar su comportamiento, lo que puede causar problemas de salud potencialmente mortales como la diabetes, la hipertensión y las arritmias cardíacas.

"Muchas personas se han dado cuenta de que las personas con trastornos alimentarios, como la bulimia en general "Hablar sobre los alimentos que consumen, puede parecerse mucho a cómo las personas con problemas de abuso de sustancias hablan sobre el abuso de drogas", dice B. Timothy Walsh, MD, investigador de trastornos alimenticios y profesor de psiquiatría en el Centro Médico de la Universidad de Columbia. , en la ciudad de Nueva York.

Los comportamientos a menudo van de la mano, de hecho. La Asociación Americana de Psicología estima que alrededor de 5 millones de estadounidenses sufren de un trastorno alimentario diagnosticable. Y según un análisis de 2007 de los datos del gobierno, aproximadamente un tercio y una cuarta parte de las personas con bulimia y trastorno por atracón, respectivamente, también tendrán un problema de alcohol o drogas en algún momento de sus vidas.

"Es no es raro tener ambos problemas ", dice Richard J. Frances, MD, profesor clínico de psiquiatría en el Centro Médico Langone de la Universidad de Nueva York, en la ciudad de Nueva York, que trabaja con personas con ambos tipos de trastornos. "La forma en que las personas tienen problemas para dejar de fumar, y el aspecto adictivo de ambos tipos de trastornos y la compulsividad son similitudes".

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La investigación de Foulds Mathes en ratas está dando sus frutos. Ella y sus colegas han visto algunos cambios cerebrales, como la liberación de neurotransmisores, en ratas que consumen golosinas azucaradas con alto contenido graso que sospechan que son similares a las de las ratas dependientes de drogas o alcohol.

Pero solo puedes aprender tanto sobre los atracones de comida de los roedores, que no son susceptibles a la presión de los compañeros u otros factores psicológicos y culturales que se cree juegan un papel en los desórdenes alimenticios en los humanos. "No se puede preguntar a una rata cómo se siente", dice Foulds Mathes.

Ahí es donde los estudios en humanos son útiles. Los investigadores han descubierto que, de forma similar a lo que ocurre en los roedores, se liberan sustancias químicas como la dopamina en áreas específicas del cerebro involucradas en el procesamiento de recompensas cuando come algo que le resulta agradable.

Y otros estudios han encontrado alimentos con alto contenido calórico, como los batidos de chocolate activan las regiones del cerebro del "centro de placer". Pero no todos los que se topan con un batido de chocolate se sienten obligados a consumir 20 de ellos.

¿Qué desencadena este comportamiento compulsivo? El Dr. Walsh y su equipo de investigadores en el Instituto Psiquiátrico del Estado de Nueva York del Centro Médico de la Universidad de Columbia han estado estudiando pacientes con trastornos de la alimentación, como la bulimia, durante aproximadamente 30 años. Su investigación sugiere que estas vías de recompensa pueden estar poco estimuladas. En otras palabras, las personas que comienzan a mamar pueden comenzar un proceso que les dificulta recibir la misma recompensa de los alimentos, por lo que siguen comiendo.

Allegra Broft, MD, miembro del equipo del Dr. Walsh, utilizó un tipo de escáner cerebral conocido como tomografía por emisión de positrones (PET), y encontró niveles reducidos de receptores de dopamina en el cerebro de personas con trastornos alimentarios. Estos fueron similares a los niveles reducidos observados en personas con adicciones a las drogas, dice el Dr. Broft, pero en una escala más pequeña.

Dr. Walsh dice que esta magnitud menor se debe probablemente a cómo se activa la vía de recompensa. Las drogas como la cocaína, el crack y la heroína "empacan", dice. "Es por eso que son abusados, son drogas muy potentes. Por lo tanto, tendrán un mayor efecto sobre los cambios en la química cerebral en las áreas de recompensa que las recompensas naturales como la comida sabrosa". Además de la dopamina, es probable que otros neurotransmisores como la serotonina participen en los trastornos alimentarios, dice el Dr. Walsh.

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La analogía de la adicción no es perfecta. Los mecanismos cerebrales asociados con los trastornos de la alimentación y la adicción no se superponen exactamente, y un comilón compulsivo o bulímico no puede dejar de comer alimentos fríos como un alcohólico o un adicto a las drogas puede ponerse sobrio. Aún así, una mayor comprensión de las redes cerebrales que subyacen tanto a la adicción como a los trastornos alimentarios podría tener implicaciones importantes para el tratamiento. Los expertos tienden a evitar el término "adicción" cuando hablan de trastornos alimentarios porque el tratamiento para las dos afecciones es muy diferente. El Dr. Walsh dice. Aunque los adictos nunca vuelven a usar o consumir drogas o alcohol, las personas con bulimia deben aprender a tener una relación más normal con los alimentos y a comer para la nutrición.

"Puedes superar la bulimia y vivir cómodamente con los alimentos que usaste tener problemas con ", dice el Dr. Walsh. Tanto la terapia cognitivo-conductual como los antidepresivos como Prozac (fluoxetina) pueden ayudar a las personas con bulimia, aunque los antidepresivos no son muy útiles para problemas de drogas como el abuso de cocaína, agrega.

Dr. Broft y el Dr. Walsh esperan que su investigación finalmente encuentre curas más poderosas para los trastornos alimenticios, y quizás algún día los prevenga. No todas las personas con trastornos alimentarios responden al tratamiento, y algunos responden solo en parte.

"Creo que es muy importante continuar con la neurobiología de las adicciones a las sustancias y la neurobiología de los trastornos alimentarios, y realmente tratar de comprender cómo el neurobiológico los sistemas se ven afectados ", dice el Dr. Walsh. "Lo que es similar y lo que es diferente, esa es la clave. Sería muy útil para la comprensión y el tratamiento si los comprendiéramos con más detalle".

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